Au revoir à une autre star du jazz. Parce que le pianiste légendaire, père de musiciens et éducateur du genre était tout ce qu’Ellis Marsalis Junior était. La pneumonie associée à l’épidémie a entraîné sa mort à 85 ans, mais son bebop continuera de sonner dans tous les coins et au-delà de la Nouvelle-Orléans.

La Nouvelle-Orléans qui l’a vu naître le 14 novembre 1934 était de la musique pure, elle était « partout ». Ainsi raconte sa biographie. Ce n’est qu’aujourd’hui qu’il faudra ajouter que le célèbre fils de Gert Town est revenu dans la ville avec plus d’un type de jazz moderne qui sonnera pendant des années, également « partout ».

Parce que pendant 85 anniversaires, Ellis Marsalis Jr. s’est consacré à agrandir ce genre, jusqu’à sa mort la veille du 1er avril, en raison d’une pneumonie compliquée par le coronavirus. « C’est la pneumonie qui a réellement causé sa mort, mais c’est la pneumonie causée par Covid-19 », a déclaré par téléphone son fils Ellis Marsalis III à l’Associated Press (AP).

Comme le reste de ses frères, Marsalis III s’est rendu en Louisiane pour voir son père à l’hôpital, où il est décédé « paisiblement ». « Mon père était un géant de la musique et un professeur, mais il était surtout un grand père. Il a donné tout ce qu’il avait pour faire ressortir le meilleur de nous-mêmes », a déclaré en ligne un autre de ses fils, le célèbre musicien Branford Marsalis.

Le pianiste américain Ellis Marsalis Jr. reçoit le prix Donostiako Jazzaldia de son fils, le saxophoniste Branford Marsalis, sur la Plaza de Trinidad dans le cadre de la 51e édition du Jazzaldia San Sebastian Jazz Festival, à Saint-Sébastien, en Espagne, le 22 juillet 2016 . © Javier Etxezarreta / EFE / EPA

Légende du jazz, éducatrice des autres et hélice d’un clan célèbre

Et c’est qu’avec plus de 20 disques, Ellis Jr. était l’un des pianistes les plus importants du jazz moderne, apparu sur les rives du Mississippi. Il a toujours été appelé un artiste lucide et ingénieux, un «moderniste dans une ville de traditionalistes», car il préférait le style moderne et le bebop au traditionnel ou aux modes comme le rock’n’roll des années 50. En fait, Le jazz à la bebop était sa « musique de la liberté », mais quand il devait aider sa famille, il jouait du R&B, de la soul et même du rock ‘n’ roll, comme l’a dit Nick Spitzer, animateur de l’émission de radio American Routes.

Cependant, Ellis Jr., amoureux de Thelonious Monk, n’était pas seulement un enseignant à part entière, mais surtout un enseignant au premier sens du terme, un enseignant. Dans l’histoire, il fera partie des éducateurs qui ont le plus soulagé le jazz, venant notamment enseigner les musiciens américains Terence Blanchard, Donald Harrison, Harry Connick, Jr. ou Nicholas Payton.

C’est probablement pourquoi il a reçu le surnom de «patriarche du jazz», car, sans le vouloir, il a fait de sa propre famille une saga d’artistes avec le label Marsalis. Quatre de ses six enfants sont musiciens. Trumpeter Wynton est aujourd’hui une icône du jazz et directeur du Lincoln Center à New York; Branford est un saxophoniste et était le leader du groupe pour «The Tonight Show»; tandis que Delfeayo est un as au trombone et dans la production musicale, et Jason est un percussionniste. Seul Ellis III a décidé que son chemin devrait être différent de celui de son père et aujourd’hui, il est poète et photographe à Baltimore, d’où il a tout quitté et a conduit pour dire au revoir au patriarche.

« Il est parti de la même manière qu’il vivait: embrasser la réalité », a déclaré Wynton pour exprimer la mort de son père. Branford a parlé à travers les paroles de son ami et professeur de droit de Harvard David Wilkins: « Nous pouvons tous nous émerveiller devant l’audace d’un homme qui croyait qu’il pouvait enseigner à ses garçons noirs à être excellents dans un monde qui refusait cette possibilité, puis les regarder continuer à redéfinir ce que signifie l’excellence à tout moment.  » Quelque chose que le maire de sa ville, la Nouvelle-Orléans, a terminé comme suit: « Ellis était une légende, il était le prototype de ce que nous voulons dire quand nous parlons de jazz dans la ville. Il était un enseignant, un père et une icône, il n’y a pas de mots pour décrire l’art, la joie et l’émerveillement qu’il a montrés au monde.  »

Il aimait tellement cet endroit qu’il l’a vu naître et où la musique jouait partout qu’Ellis revenait toujours, d’une autre manière, là-bas, à sa Nouvelle-Orléans. Même quand en 1956 il a eu l’opportunité de suivre Ornette Coleman aux multiples facettes en Californie, cela n’a duré que quelques mois et il est rentré chez lui. Idem en rejoignant le Marine Corps et en accompagnant les solistes de CBS à New York, il est rentré chez lui avec plus de styles appris et apprécié le trompettiste Al Hirt qui l’a embauché pour jouer à la télévision dans tout le pays. Après plusieurs allées et venues éducatives, entre 1989 et 2001, il enseigne à l’Université de la Nouvelle-Orléans, où il crée un programme d’études de jazz et continue d’influencer les nouvelles générations.

C’est la génération de ses enfants, le nouveau clan des Marsalis, qui l’a accompagné dans les dernières années de sa vie. Ensemble, ils se sont nourris musicalement. Bien que, qui portait le don de l’improvisation, «  Louisiana jazz  » avec piano acoustique et non électrique, était le patriarche Ellis Marsalis Jr., marié à Dolores jusqu’à sa mort en 2017 et aujourd’hui une légende du jazz qui dirige à travers d’autres veines.

Avec AP et EFE