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Le joueur de tennis japonais, qui avait soulevé le trophée en 2018, a surmonté un mauvais départ et a battu le Biélorusse en trois sets. Face à un court Arthur Ashe vide, l'Asie a remporté son troisième titre du Grand Chelem et a maintenu sa performance parfaite dans les finales des tournois «majeurs».

Sur un morceau d'Arthur Ashe réduit au silence par Covid-19, le cri de fête de Naomi Osaka a retenti encore plus fort. La joueuse de tennis japonaise a lâché sa joie dans un cri puis est restée silencieuse pendant plusieurs minutes, comme si elle essayait de comprendre l'ampleur de son exploit à New York.

À 22 ans, Osaka a surmonté un départ désastreux et a fait un retour spectaculaire contre la Biélorusse Victoria Azarenka pour remporter l'US Open 2020, son deuxième titre dans la «Big Apple» après celui obtenu en 2018. La quatrième tête de série a gagné par 1-6, 6-3 et 6-3 en une heure et 53 minutes de jeu.

Avec son doublé aux États-Unis et son trophée à l'Open d'Australie 2019, Osaka détient trois titres du Grand Chelem et une performance idéale dans les finales «majeures» étant donné qu'il a remporté les trois finales auxquelles il a joué. Elle n'est que la sixième joueuse de l'Open Era à réaliser cette performance, après Margaret Court, Virginia Wade, Monica Seles, Lindsay Davenport et Jennifer Capriati.

Mais cet invaincu n'a pas tenu sans souffrance. Azarenka – qui est revenue jouer dans une finale d'un grand tournoi après sept ans – a montré toute sa hiérarchie dans la première partie du match et a profité de la confusion d'Osaka.

La réponse de la Japonaise – qui à partir de lundi sera numéro trois du classement mondial – est venue de 0-2 au deuxième tour et, à partir de là, elle s'est imposée dans un duel à haute tension contre la Biélorusse. Ainsi, Osaka est devenue la première femme à remporter l'US Open après avoir perdu le premier set depuis 1994.

La réunion a réglé la dette en suspens du tournoi de Cincinnati, un concours que, lors du précédent US Open, Azarenka et Osaka ont dû définir, mais les Japonais ne sont pas apparus en finale en raison de problèmes physiques.

"En fait, je ne veux pas jouer avec vous dans plus de finales", a déclaré Osaka à Azarenka en riant lors de la cérémonie de remise des prix. Les Japonais ont justifié cette affirmation parce que "je n'ai vraiment pas apprécié ça" et "c'était un match vraiment difficile pour moi".

"C'est très inspirant pour moi parce que je vous voyais jouer ici quand j'étais plus jeune, donc avoir l'opportunité de jouer avec vous c'est vraiment super et j'ai beaucoup appris", a complété la Japonaise, en faisant l'éloge de sa rivale.

Un retour avec le timbre d'Osaka

Azarenka a atteint cette finale, la première d'un grand tournoi depuis 2013, avec un haut niveau. Forte du titre de Cincinnati, la Biélorusse a terminé en demi-finale avec le rêve de Serena Williams, qui visait son 24e titre du Grand Chelem et égalait le record de Margaret Court.

Le tennis d'Azarenka était similaire à celui qui l'a amenée à être numéro un mondial en 2012 et à conquérir deux Open d'Australie en 2012 et 2013. À cela, elle a ajouté une capacité à refaire surface en 2020, après avoir momentanément quitté l'activité en 2016 pour être mère et, plus tard, faire face à des blessures et des problèmes personnels qui l'ont empêchée de se faire remarquer.

Dans le premier set, le Biélorusse a signé 7 gagnants et seulement 3 fautes directes, avec un service formidable et des tirs de haut vol. La déconnexion d'Osaka, qui n'a connecté que 5 «gagnants» et a commis 13 erreurs au premier tour, a également contribué.

La domination d'Azarenka s'est étendue au début du deuxième set, passant à 2-0. Mais c'est là que la réaction d'Osaka a commencé. La Japonaise a repris confiance en elle, a assuré ses tirs du fond du court et a inversé le score pour prendre le deuxième set 6-3.

La supériorité d'Osaka n'a pas changé dans l'ensemble décisif. Dans le quatrième match, il a obtenu une pause pour mener 3-1 et, bien qu'il ait abandonné son service au septième pour 4-3, il est rapidement revenu pour rester avec le service d'Azarenka et n'a pas manqué quand il a servi pour le match.

Covid-19 et les slogans contre le racisme ont marqué une fin sans précédent

Osaka se vantera également de la rare étape d'être le premier champion du Grand Chelem dans l'ère post-Covid-19. L'US Open est le deuxième tournoi «majeur» de la saison après l'Open d'Australie en janvier et précède Roland Garros. Wimbledon, l'autre grand événement, ne sera pas joué en 2020.

La «  bulle '' de l'US Open, vivement critiquée par certaines joueuses de tennis, s'est terminée pour les femmes ce samedi avec une finale disputée sur un court Arthur Ashe vide, des protocoles de santé solides pour les quelques présents et une étrange cérémonie de remise des prix, dans le que les joueurs de tennis devaient récupérer leurs trophées et garder leurs distances.

Le tournoi a également été imprégné du climat de lutte contre le racisme et la brutalité policière aux États-Unis. Dans l'aperçu du concours, l'activité de tennis a été interrompue un jour à Cincinnati, en signe de répudiation de l'attaque contre Jacob Blake à Kenosha, Wisconsin.

Osaka était l'un des visages visibles de cette revendication et a décidé de ne pas apparaître dans la demi-finale de ce tournoi, une décision qu'il a rectifiée après que toute la journée du concours ait été reportée.

Tout au long de l'US Open, la Japonaise a continué sa protestation, cette fois d'une manière très particulière: à chaque match, elle est entrée sur le court avec un masque portant le nom d'une Afro-Américaine victime de brutalités policières ou d'injustice raciale. En finale, c'était au tour de Tamir Rice, un garçon de 12 ans décédé après avoir été abattu par la police en 2014 alors qu'il jouait avec un pistolet jouet dans une aire de jeux.

Avec Reuters et EFE