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Tianwen-1, la première mission d'exploration indépendante du géant asiatique sur Mars, vise à orbiter, atterrir et étudier la surface de la «planète rouge».

La Chine part à la conquête de Mars. Selon la télévision d'État «CGTN», la fusée de transport Long March 5-Y4 a décollé à 12 h 41 heure locale du centre spatial de Wenchang dans la province insulaire chinoise de Hainan, située dans le sud du pays.

Près d'une demi-heure plus tard, le vaisseau spatial a été envoyé en orbite de transfert Terre-Mars. On estime que la sonde atteindra la planète en février 2021, après un voyage de «six à sept mois» et entre 55 et 400 millions de kilomètres où elle tentera de déployer un véhicule pour explorer la planète pendant 90 jours, à la demande du géant Asiatique pour le leadership spatial.

En cas de succès, Tianwen-1, dont la signification est traduite "Questions au ciel", un poème écrit par Qu Yuan (environ 340 avant JC à 278 avant JC), fera de la Chine le premier pays à orbiter, atterrir et déployer un rover (véhicule exploration spatiale) dans sa mission inaugurale, la première indépendante.

Une opération millimétrique avec une sonde orbitale et un astro-mobile en surface

Mais le processus ne sera pas facile. Il y aura des défis majeurs à l'approche de Mars, a déclaré Liu Tongjie, un porte-parole de la mission.

"En atteignant le voisinage de Mars, il est très important de décélérer. Si le processus de décélération n'est pas correct, ou si la précision de vol n'est pas suffisante, la sonde ne serait pas capturée par Mars", a-t-il dit, se référant à la gravité sur le planète qui ramène le navire à la surface.

Liu a déclaré que la sonde orbiterait autour de Mars pendant environ deux mois et demi et chercherait une opportunité d'entrer dans son atmosphère et de faire un atterrissage en douceur. Pour que? Tongjie a expliqué que le plan consiste à étudier la morphologie, la structure géologique, les caractéristiques du sol, la distribution de l'eau gelée près de la surface, la composition et les conditions climatiques de cette surface, l'ionosphère atmosphérique, ainsi que les champs magnétiques et la structure interne de la planète.

Le véhicule de reconnaissance Perseverance le 27 décembre 2019, alors qu'il s'appelait encore Mars 2020, dans la salle de montage du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie
Le véhicule de reconnaissance Perseverance le 27 décembre 2019, alors qu'il s'appelait encore Mars 2020, dans la salle de montage du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie Robyn Beck AFP

Selon Liu, la zone la plus probable pour "atterrir" sera dans la partie sud de la planète, dans une plaine connue sous le nom d'Utopia Planitia qui n'a pas été étudiée par d'autres pays auparavant et qui pourrait être la côte d'un ancien océan ou lac.

Si cette mission réussit, ce serait le cinquième «rover» déployé sur la planète rouge, après les quatre envoyés par les États-Unis.

Pendant ce temps, l'orbiteur, qui est conçu pour être actif pendant environ une année martienne (équivalent à environ 687 jours terrestres), agira comme un point de communication avec l'astromobile tout en effectuant ses propres tâches.

La course spatiale se rétrécit à mesure que de nouveaux pouvoirs se joignent

Dans la course à l'espace, les puissances mondiales n'épargnent ni budget, ni temps, ni ambition. Huit vaisseaux spatiaux, dont des Américains, des Européens et des Indiens, sont en orbite autour de Mars soit à sa surface, avec d'autres missions en cours ou prévues.

Les Émirats arabes unis, par exemple, ont lancé une mission sur Mars le 20 juillet pour étudier l'atmosphère de la planète.

La capsule Dragon de SpaceX attachée à la Station spatiale internationale
La capsule Dragon de SpaceX attachée à la Station spatiale internationale Document de la NASA / AFP

Les États-Unis prévoient d'envoyer une sonde dans les mois à venir qui déploiera un rover appelé Perseverance, le véhicule le plus grand, le plus lourd et le plus développé envoyé sur la planète rouge par la National Aeronautics and Space Administration (NASA).

Un quatrième lancement sur Mars, prévu par ExoMars UE-Russie, a été reporté de deux ans en raison de la pandémie et de problèmes techniques.

Avec EFE et Reuters